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La tos. Un mecanismo de defensa y un síntoma
Autor: Dra. Mercè Piera - Revisado: 25 de Enero 2008
La tos es una molestia común. Todo el mundo ha tenido tos alguna vez; algunas personas tosen mucho, prácticamente todo el tiempo. Aunque hay muchas causas para la tos y con frecuencia es simplemente una molestia leve, en algunos casos puede ser un signo de alarma de un problema más grave

La tos puede ser aguda o crónica
La tos es una molestia común. Todo el mundo ha tenido tos alguna vez; algunas personas tosen mucho, prácticamente todo el tiempo. Aunque hay muchas causas para la tos y con frecuencia es simplemente una molestia leve, en algunos casos puede ser un signo de alarma de un problema más grave.

Cuatro formas de contemplar la tos

 

·         la tos ayuda a limpiar nuestras vías aéreas de moco y materiales extraños. En este sentido, la tos es beneficiosa y necesita ser tan eficaz como sea posible

·         la tos puede ser un síntoma de una enfermedad o un problema, como la presencia de un objeto atascado en las vías aéreas

·         la tos disemina resfriados y otras infecciones de una persona a otra

·         ocasionalmente, en algunas personas con enfermedad cardiaca, la tos puede ser un mecanismo salvavidas ya que ayuda a restaurar una frecuencia cardiaca normal en un corazón que está experimentando un ritmo anormal

¿Por qué tosemos?

 

La tos empieza, probablemente, por la irritación de los nervios del aparato respiratorio. La irritación puede estar producida por ejemplo, por un tapón de moco en las vías aéreas, por la exposición de un aerosol químico como laca para el cabello, por el síndrome de goteo postnasal, o muchas otras causas más.

Tos eficaz y tos ineficaz

 

Se habla de tos eficaz cuando es útil y proporciona algún tipo de beneficio. Para ello:

·         Las vías nerviosas del aparato respiratorio deben ser normales, de manera que la tos se estimula cuando es necesario

·         Los músculos espiratorios como el diafragma y la pared abdominal son normales, de manera que pueden proporcionar un fuerte “golpe” de aire desde los pulmones

·         La consistencia del moco es normal, de manera que puede ser desalojado y expelido desde las vías aéreas gracias a la tos

Se habla de tos ineficaz cuando:

·         La debilidad o la parálisis de los músculos espiratorios hace difícil o imposible el “golpe” de aire desde los pulmones para toser

·         El moco es anormalmente espeso y viscoso y hace difícil eliminarlo de las vías aéreas mediante la tos

·         Los conductos bronquiales están anormalmente estrechados y obstruidos

La tos ineficaz o no eficaz puede requerir tratamiento médico para mantener las vías aéreas libres de moco y otras secreciones:

·         La fisioterapia respiratoria puede ayudar a las personas cuyos músculos espiratorios se han debilitado o están paralizados por enfermedad o lesión de la médula espinal.

·         Algunos medicamentos denominados mucolíticos, pueden ayudar a algunos pacientes a toser y expulsar el moco anormalmente espeso.

·         El mantenimiento de unas vías aéreas libres de moco también es importante para prevenir la invasión de bacterias que pueden producir infecciones más graves

En ocasiones la tos no es útil, solamente molesta. La tos que persiste y no tiene un propósito aparentemente útil puede representar un problema que va desde la molestia hasta el cansancio, dependiendo de la duración, frecuencia e intensidad de la tos.

Si el médico determina que la tos no tiene ningún objeto útil, puede ser necesaria medicación para detener la tos, con medicamentos denominados antitusígenos. Un ejemplo de tos que no es útil es la tos que experimentan ciertas personas como efecto secundario de determinados medicamentos que están tomando.

La tos puede clasificarse en cuanto a su duración en:

·         Tos aguda, que dura 3 semanas o menos. Su causa más frecuente en el resfriado común, aunque ocasionalmente, una tos aguda puede deberse a una enfermedad más grave como una neumonía o una insuficiencia cardiaca congestiva.

·         Tos crónica, que dura 3 semanas o más. En ocasiones está causada por más de una enfermedad: más frecuentemente en no fumadores por el síndrome de goteo postnasal, al asma o la enfermedad por reflujo gastroesofágico; y muy frecuentemente en fumadores, cuya “tos de fumador” puede enmascarar una segunda causa de tos que puede ser más grave.

La tos es un síntoma

 

Tanto la tos aguda como la crónica son síntomas de enfermedades que pueden requerir atención médica. Cientos de enfermedades pueden causar tos, pero alrededor de una docena representan la mayoría de los casos:

·         Síndrome del goteo posnasal

·         Asma

·         Enfermedad por reflujo gastroesofágico

·         Bronquitis crónica

·         Bronquiectasias

·         Tos postoinfecciosa

·         Carcinoma broncogénico

·         Tos nerviosa

·         Tos por fármacos

·         Tos psicogénica

·         Enfermedad pulmonar intersticial

La causa de la tos puede no ser aparente de forma inmediata. En la tos crónica puede haber más de una causa produciendo tos de forma simultánea. Para un diagnóstico correcto y un tratamiento eficaz de la tos suele ser necesaria una exploración médica completa y algunas pruebas de laboratorio. En la inmensa mayoría de los casos, la causa específica de la tos puede ser diagnosticada acertadamente y tratada eficazmente con el tratamiento específico para la causa, de manera que los medicamentos inespecíficos, que no tratan ninguna de las causas, tienen una utilidad limitada.

Otras causas de tos en niños

 

El asma, la sinusitis y la enfermedad por RGE son las causas más frecuentes de tos crónica en niños. Otras causas pueden ser difíciles de diagnosticar, especialmente en niños pequeños, ya que no pueden describir sus síntomas y son difíciles de explorar.

Algunas de estas otras causas de tos crónica son las siguientes:

·         enfermedades o anomalías congénitas en el corazón y los pulmones, es decir, enfermedades o problemas anatómicos presentes desde el nacimiento

·         un cuerpo extraño (un juguete pequeño, un alimento duro como un cacahuete, por ejemplo) alojado en las vías aéreas, que no dificulta la respiración ni un cuadro urgente de asfixia

·         la aspiración crónica de leche al interior de las vías aéreas durante la lactancia artificial; en algunos niños esto representa un problema crónico que necesita atención especial

·         la exposición al humo del tabaco de padres u otros miembros de la familia que fuman

Tratamiento de la tos

 

Existen medicamentos que ayudan a suprimir la tos, son los antitusígenos; otros que ayudan a hacer la tos más eficaz. Algunos de estos medicamentos se pueden comprar sin receta, mientras que otros deben ser recetados por el médico.

Ningún medicamento contra la tos debe tomarse durante periodos prolongados de tiempo, no más de 3 semanas, sin la consulta con el médico. Usted puede estar tomando un medicamento inapropiado sin saberlo o puede estar empleando un medicamento contra la tos que enmascarará un problema mucho más grave como el asma o el cáncer.

Para los fumadores, la forma más eficaz de suprimir la tos es dejar de fumar.

No disemine las infecciones

 

Recuerde que toser, ayuda a diseminar las enfermedades infecciosas por la dispersión de los gérmenes a través del aire y la piel. Tenga en cuenta que debería siempre:

·         cubrirse la boca y la nariz cuando tosa, y

·         lavarse las manos inmediatamente después de toser sobre las manos o sonarse la nariz, para eliminar los gérmenes que se han depositado sobre su piel. Lávese también las manos después de haber tosido si va a manipular o preparar alimentos.




El artículo sólo es informativo.
Si tiene dudas al respecto, puede plantearlas en:


Comentarios
1
Jose
2013-06-11 08:30:13
Me llamo Jose.Tengo 47 años y he tenido en poco tiempo cuatro episodios de tos nerviosa que de repente me ahogaba.Un episodio me pasó por la noche,me desperté tosiendo seguido de asfixia,me ahogaba.Me gustaría que me comentasen a que puede ser debido.Gracias.

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